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  갱년기(폐경기)란 난소가 그 기능을 상실하기 시작하여 규칙적인 생리, 피부의 탄력과 부드러움, 유방의 팽팽함 등의 여성다움을 유지시켜 주는 여성호르몬이 더 이상 분비되지 않는 시기를 말합니다.
폐경이 오는 시기는 개인 차이가 있으며 45세에서 55세 정도이며, 평균 51세입니다.


의학적으로 폐경이란 난소에서 생성되는 호르몬이 감소되어 월경이 영구히 정지되는 것을 말하며, 폐경 이후에 마음도 초조하고 윗가슴이나 목에서 갑자기 열이 생겨 얼굴과 팔로 뻗쳐 나가기도 합니다. 흔히 이런 증세를 보고 갱년기 증상이라고 합니다.

갱년기는 배란이 없어지는지를 보면 알 수 있는데 기초체온을 재는 방법이 있으며 이러한 기초체온법은 생리와 생리 중간을 경계로 전반부는 낮게 후반부는 높게 나타납니다. 그렇지만 배란이 없는 경우에는 체온의 변화가 없고 저온인 상태가 계속되며, 이 때는 생리가 있더라도 무배란성 월경이며 이때부터 갱년기의 시작이 되는 것입니다.

월경의 상태가 고르지 못한 경우 스스로 "이젠 갱년기인데???" 하고 별로 대수롭지 않게 생각할 수 있으나 폐경과 함께 여성의 생식능력이 끝났을 지라도 이는 또 다른 문제의 시작으로서, 즉 난소에서 생성되는 호르몬이 감소하면 가장 심각한 폐경기 증상인 골다공증이나 심장질환을 포함하여 아주 많은 신체 기능에 영향을 미치게 됩니다. 그리고 35세가 안되어 폐경이 되었다면 조기 폐경이라고 하는데 부작용을 막기 위하여 꼭 치료가 필요합니다. 단 55세가 지나서도 생리가 계속되면 자궁에 혹이 생긴 자궁근종일 경우가 많으며, 따라서 이런 경우에는 지체하지 마시고 반드시 산부인과를 찾아 검진을 받으셔야 합니다.
   
  1. 갱년기의 증상
여성 호르몬 분비의 감소로 인하여 불면증, 얼굴이 화끈거리는 안면 홍조, 우울감, 불안정, 질 건조증, 성교통, 성적 흥미 감퇴, 요실금, 피부 위축, 피로감, 식은땀, 심계 항진, 관절통, 기억력 감퇴, 비뇨생식계의 염증 등의 증상이 갱년기 초기에 나타나게 됩니다.

폐경기가 진행되면서 골 밀도가 감소하여 쉽게 골절되는 골다공증이 초래되며 폐경 후 여성의 사망 원인 중 첫 번째 원인인 뇌졸중, 심장병, 고혈압 등의 심혈관계 질환의 위험도가 폐경 전보다 상당히 높아집니다.
   
  2. 갱년기의 진단

갱년기의 정확한 진단과 평가를 하기 위해서는 아래와 같은 기본적인 검사가 필요합니다. 검사를 받아야만 전반적인 건강 상태를 평가할 수 있을 뿐만 아니라, 호르몬 대체 요법을 받을 수 있는지를 결정할 수 있습니다. 이미 호르몬 대체 요법을 받고 있는 경우에도 매년 한번씩 다음과 같은 검사를 반복해서 받아야 합니다.

생식선 자극 호르몬(FSH)검사, 혈중 콜레스테롤치(LDL, HDL포함) 및 중성 지방치 검사, 간 기능 검사, 소변내 칼슘 배설량의 측정, 골밀도 측정, 유방암 검사, 자궁암 세포진 검사 및 골반 초음파 검사, 혈액 검사, 소변 검사, 심전도 검사 등 물론 산부인과 검사를 위해 자궁내막 검사를 할 때도 있습니다.
   
  3. 갱년기의 치료

갱년기 치료는 크게 네 가지로 나눕니다. 호르몬 치료와 식이 요법, 규칙적인 운동, 아울러 균형 있는 식사를 같이 해야 한다. 호르몬 대체 치료를 하면 폐경기 증상이 없어집니다. 뿐만 아니라 치료를 받음으로써 심혈관계 질환이나 골다공증을 예방할 수 있으므로, 폐경기 여성들은 반드시 호르몬 대체 요법으로 치료를 받아야만 합니다. 호르몬제제로는 여성 호르몬인 에스트로젠과 프로게스테론제제가 사용되고 있습니다.
최근 여성의 평균 수명이 연장됨으로써 인생의 1/3 이상이 폐경기가 되며, 이 시기에 여성 호르몬 부족으로 일어나는 갱년기 증상과 질환은 심각한 건강 문제로 대두되었습니다.
그러므로 부족한 여성 호르몬을 보충시켜 안면 홍조, 우울감, 질 건조증, 비뇨생식계의 염증 등의 증상을 완화시키고 골다공증을 예방하며 심혈관계 질환에 도움을 주는 호르몬 대체 요법은 젊고 건강한 갱년기와 폐경기를 보내는 데 도움을 줄 수 있습니다.

칼슘제제를 같이 복용하는 것이 좋고 무리하지 않는 범위내에서 운동을 하는 것이 좋습니다. 수영보다는 걷는 운동을 하는 것이 골다공증을 훨씬 효과적으로 예방할 수 있습니다. 이외에도 흡연을 삼가하고 균형있는 식사를 하는 것도 호르몬 대체 요법 못지 않게 중요한 치료 방법입니다.
   
  4. 호르몬 대체 요법 시 주의할 점

이 치료법을 중년 이후 여성 누구에게나 권하지는 않습니다.
투여 전 여러 가지 증상과 과거 병력에 대해 의사와 충분한 상담을 하고 호르몬 검사, 간기능 검사, 유방 촬영, 골반 진찰, 혈중 콜레스테롤 검사, 골다공증 검사, 자궁경부암 검사 등의 기초 검사를 통하여 호르몬 치료의 필요성을 확인하고, 치료 중에도 추적 검사를 통하여 치료 효과를 알아봅니다.

또한 일부 연구 결과에 의하면 유방암과 심혈관계 질환에 대한 위험성이 있을 수 있으므로 호르몬 대체 요법의 장단점에 대한 충분한 상의 후 치료가 시작되어야 하고 추적 검사에도 이 점을 염두에 두어야 합니다.
자궁내막암을 예방하기 위하여 투여되는 황체 호르몬으로 인하여 월경이 보일 수도 있으며 유방 압통, 소화 장애, 두통 등이 나타날 수도 있습니다.
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